Carbonato de Potasio

El carbonato de potasio corresponde a un compuesto químico muy notable desde tiempos inmemoriales por ser una sal blanquecina, hidrosoluble, pura, con propiedades altamente alcalinas de gran utilidad en las múltiples funciones que cumple la industria.

¿Qué es el Carbonato de Potasio?

El carbonato de potasio constituye una sal alcalina básica inorgánica, de color blanco, proveniente del hidróxido de potasio. Es un producto inocuo y soluble, el cual viene dado por un compuesto químico de fórmula K2CO3,  que deriva de la sosa potásica. A nivel comercial, se consigue al provocar una reacción absorbente entre el hidróxido de potasio y el dióxido de carbono.

Propiedades Generales

Químicas

  • Solubilidad (g/100ml a 20°C:112): Se disuelve en el agua, pero es insoluble en el alcohol
  • Es higroscópico: Tiene la capacidad de absorber agua del ambiente
  • Es altamente alcalino: Es capaz de neutralizar los componentes  ácidos.
  • No es volátil
  • pH  0.02 moles/litro tiene pH11.6
  • Familia química: sal orgánica

Físicas

Se presenta en la naturaleza en un estado de agregación sólido, es un polvo granular de color blanco  translúcido, inodoro, y su densidad  es de 2,43 g/m3. Tiene una masa molar de 138,2 g/mol y su temperatura de fusión  es 891 °C. Gravedad específica: 2.4828 a 19 °C.

Historia

En la antigüedad, el carbonato de potasio se extraía de las cenizas de la madera para la fabricación de jabones. Siglos más tarde, fue descubierto por Antonio Campanella en el año 1742, su experimento consistió en calentar el mineral en una estufa Kiln, hasta obtener un polvo blanco puro, el carbonato de potasio.

Su uso se hizo una práctica común en Norteamérica a finales del siglo 18, cuando se comenzó a elaborar como materia prima (levadura) para la producción de panes.

¿Cómo se obtiene el carbonato de potasio?

Anteriormente el carbonato de potasio se generaba a partir  de la combustión  de la madera y otros vegetales (material orgánico), obteniéndose de las cenizas que resultaban de este proceso, de allí proviene su nombre vulgar potasa (que en lengua inglesa traduce ceniza, potash). Esto se debe a que tanto el potasio, como el carbono forman parte de la mayoría de los organismos vivientes.

A nivel industrial, las posibles fuentes de carbonato de potasio pueden ser:

  • Cenizas vegetales
  • Cenizas de heces
  • Suarda de la lana
  • Sulfato potásico (Procedimiento Leblanc)
  • Cloruro potásico
  • Electrólisis

Inicialmente se inició la obtención de carbonato de potasio con el método Leblanc, el cual en la actualidad no se aplica en muchas industrias. Las materias primas necesarias para el procedimiento Leblanc son las siguientes:

  • Cloruro de potasio (KCl)
  • Ácido sulfúrico H2SO4
  • Carbón C
  • Carbonato de calcio

Proceso Leblanc

Este proceso fue llevado a cabo por Gruneberg  en el año 1861,  consiste en convertir el sulfato potásico, mediante el uso del carbón, en sulfuro y hacerlo reaccionar. En consecuencia, se suscita una reacción química entre otros dos componentes: el sulfuro y  el carbonato cálcico, este mismo proceso se repite sucesivamente  para el carbonato sódico

En la actualidad, el carbonato de potasio es fabricado con finalidades comerciales llevándose a cabo a través del proceso de electrolisis, a partir de la reacción de dos componentes: el dióxido de carbono y el hidróxido potásico. Las materias primas para el procedimiento electrolisis son las siguientes:

  • Cloruro de potasio (KCl)
  • 3[Mg(CO3)*4H2O]
  • Oxido de magnesio MgO
  • Anhídrido de carbono
  • Agua

Usos  del Carbonato de Potasio

  • Se utiliza en la fabricación de algunos productos de aseo personal y cosméticos como los jabones blandos, perfumes, detergentes.
  • Se emplea en la industria de vidrios y cristales especiales.
  • Al mezclarse con el agua produce una reacción de naturaleza exotérmica.
  • Es aprovechado como electrolito para  realizar experimentos de fusión fría.
  • Se emplea en la producción de cerámica.
  • Se usa como regulador del pH en procesos fabriles.
  • Transformado con fines alimenticios, se utiliza como levadura para la elaboración de panes.
  • Es un ingrediente comestible de la gastronomía asiática y alemana.
  • Es necesario en la manufactura de explosivos, fertilizantes y sales inorgánicas.
  • Se aplica en procesos de litografía y grabado, tinta y tóneres, en tintura de lanas y acabados textiles.
  • Es un importante agente de secado (absorbe agua y humedad del ambiente) de aminas, cetonas y alcoholes antes de la destilacion.
  • Es un insumo en los flujos de soldadura y en la envoltura de fundente sobre las varillas de soldadura por arco.
  • Se recomienda también como ingrediente para productos a base de caucho, artículos farmacéuticos, procesamiento de alimentos y cemento.

Riesgos y peligros

La manipulación o contacto con el carbonato de potasio conlleva riesgos y peligros a la salud, sino se toman las debidas precauciones. La ingestión e inhalación en altas dosis o el contacto directo con esta sustancia puede acarrear en intoxicaciones,  irritaciones en piel y ojos o en daños graves al organismo.

Síntomas Observables

  • Al contacto con la piel: dermatitis, ardor e irritación.
  • Al contacto con los ojos: Conjuntivitis, irritación, enrojecimiento.
  • Por ingestión: Irritaciones en las mucosas bucales, garganta, estómago, esófago y tracto intestinal, ulceraciones, vómitos.
  • Por inhalación: Irritaciones en las membranas nasales, tos fuerte, ulceraciones en las cavidades nasales.

Por lo que se recomienda la aplicación de primeros auxilios en caso de sufrir algún accidente involuntario, al contacto con el carbonato de potasio. A continuación, se mencionan algunos pasos  que se deben cumplir para abordar cualquier situación de riesgo o eventualidad relacionada con esta sustancia.

Primeros auxilios

  • Inhalación: Tomar aire fresco, reposo, en casos graves de asfixia puede ser necesaria la respiración artificial y acudir inmediatamente al médico.
  • Ingestión: Llamar a un médico inmediatamente
  • Contacto con la piel: Despojarse de la vestimenta contaminada y lavar con abundante agua durante 20 minutos, consultar a un médico.
  • Contacto con los ojos: Lave cuidadosamente la zona afectada durante 20 minutos, evite colocar algún medicamento sin prescripción médica.

Equipos de seguridad

En caso de fuego, es conveniente contar con un extinguidor tomando en cuenta el tipo de fuego que se puede presentar en el entorno. No prescinda de  los lentes de seguridad o máscara, guantes de hule y bata para el manejo de sustancias químicas, ya que estos elementos pueden prevenir accidentes.  Se recomienda también tener a la disposición ácido bórico al 4%.

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